Pierres précieuses

Montana Gemstone Mining



Saphirs du Montana: Beaux saphirs bleus trouvés dans le Montana. Cette photo montre près de 70 carats de saphir naturel non traité. Chaque pierre est d'environ 0,30 à 0,39 carat. Image utilisée avec la permission de 46 Degree Resources.

Montana: "l'état du trésor"

L'un des surnoms populaires du Montana est "The Treasure State". Ce surnom a été inspiré par les nombreuses ressources minérales que l'on trouve au Montana. L'or a été produit à partir des sédiments de nombreux cours d'eau. L'or, l'argent et de nombreux autres métaux ont été produits à partir de dépôts de roches dures.

Table des matières


L'État au trésor
Dépôts de saphir alluvial
Dépôts de Hard Rock Sapphire
Montana Moss Agate
Montana Dryhead Agate
Des diamants dans le Montana?
Trouvez vos propres joyaux

Deux pierres précieuses, le saphir et l'agate, ont été si populaires au Montana que la législature de l'État les a désignées comme «pierres précieuses officielles de l'État» en 1969.

Des saphirs ont été découverts dans le Montana dans les années 1860. Depuis lors, des millions de carats de "Montana Sapphires" ont été produits et au moins un million de pierres taillées sont entrées dans le commerce de bijoux. Les habitants du Montana et les visiteurs de l'État sont devenus des mécènes enthousiastes d'une petite industrie minière de saphir.

Etat
Pierres précieuses
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Montana
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Oregon
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De belles agates ont été trouvées à de nombreux endroits dans le sud-est du Montana. Ils sont toujours populaires auprès des chiens de chasse locaux depuis plus de 100 ans. Montana Moss Agate et Dryhead Agate ont une popularité qui s'étend bien au-delà des frontières de l'État.

De nombreux autres matériaux gemmes ont été produits dans le Montana. Ceux-ci comprennent: le jaspe, le grenat, des variétés de quartz, de rhodonite, de serpentine, de staurolite, de topaze, de tourmaline et de merveille.

Quelques diamants, minéraux indicateurs de diamants et kimberlites ont été trouvés dans l'État. Ces signes indiquent qu'un gisement digne d'exploitation pourrait être trouvé. Si les chasseurs de diamants ont de la chance, le Montana pourrait avoir la seule mine de diamants commerciale aux États-Unis.

Saphirs traités thermiquement: Ces saphirs Montana ont reçu un traitement thermique pour rehausser leur couleur. Photo utilisée avec la permission de 46 Degree Resources.

Dépôts de saphir alluvial

Au début des années 1860, très peu de gens vivaient dans le territoire du Montana. Cela a commencé à changer avec la découverte d'or à plusieurs endroits. En quelques années, la population augmentait rapidement et la recherche d'or a motivé les gens à examiner attentivement les sédiments de chaque ruisseau de l'État.

Beaucoup de ces prospecteurs ont remarqué les grains de sable et les cailloux colorés qui persistaient dans leurs bacs et écluses en or après que les particules de sédiments les plus courantes ont été emportées. La plupart des prospecteurs étaient totalement concentrés sur la recherche d'or et les ont rejetés. Beaucoup de ceux qui ont remarqué les grains colorés ne savaient pas qu'ils étaient du corindon, le minéral du rubis et du saphir. Leur gravité spécifique élevée (3,9 à 4,1) les a amenés à se concentrer dans les mêmes sédiments que l'or placérien.

Finalement, quelques personnes ont réalisé que ces pierres colorées étaient des saphirs, mais elles n'étaient pas motivées pour les collecter. Pourquoi? La plupart de ces pierres n'avaient pas la couleur bleue des saphirs très commercialisables. De plus, l'évaluation de la qualité des pierres nécessitait une expertise en gemmologie. Les mineurs ne voulaient pas ramasser des cailloux, seulement pour découvrir que leur gros lot de «trouvailles» ne contenait que quelques spécimens de valeur.

De nombreux saphirs d'une qualité de gemme évidente ont été trouvés dans de nombreux cours d'eau du Montana. Certains d'entre eux ont été taillés en pierres précieuses. Cependant, à la fin des années 1800, très peu de gens facettaient les pierres précieuses aux États-Unis, de sorte qu'une demande de saphir de pierres précieuses n'avait pas été établie.

Un petit marché pour le saphir industriel existait à la fin des années 1800. Certains ont été utilisés pour produire des granules abrasifs. Des pièces plus grandes sans fractures ni inclusions évidentes ont été utilisées pour fabriquer des roulements résistants à l'usure. Une grande partie du matériel de roulement a été vendue à des usines horlogères en Europe. Au début des années 1900, les producteurs de saphir synthétique ont commencé à expulser le saphir naturel du marché industriel. Ils ont produit un approvisionnement régulier en saphir synthétique d'une qualité uniforme et prévisible. La fabrication a résolu certains des problèmes caractéristiques du marché du saphir naturel.

Puis, dans les années 80, les traiteurs de pierres précieuses en Thaïlande ont découvert comment chauffer les saphirs blancs et jaunes à une couleur bleue commerciale. Le traitement thermique des saphirs est devenu une pratique si courante que la plupart des saphirs entrant sur le marché des pierres précieuses ont vu leur couleur améliorée par chauffage.

Ces progrès dans le traitement des pierres précieuses ont transformé de nombreux saphirs auparavant sans valeur du Montana en pierres précieuses de qualité commerciale. Ceux-ci ont été rapidement extraits au cours des années 1990, et plusieurs millions de carats de saphirs du Montana ont pénétré le marché des pierres précieuses. Aujourd'hui, l'exploitation du saphir se poursuit dans le Montana, et une grande partie de l'exploitation est effectuée par des mineurs amateurs.

Gneiss de corindon avec saphir: Les roches hôtes des saphirs du Montana comprennent le schiste, le gneiss et les digues ignées. La plupart des mines sont confinées aux gisements alluviaux, car l'extraction de roches dures est beaucoup plus coûteuse et de nombreux saphirs sont détruits lors de l'extraction. Il s'agit d'un spécimen de gneiss de corindon de Gallatin Valley, Montana. Ce spécimen mesure environ douze centimètres de diamètre et a un verre saphir bleu rond sur le côté gauche.

Dépôts de Hard Rock Sapphire

En 1879, les prospecteurs ont trouvé de petites quantités d'or dans Yogo Creek, un petit ruisseau dans le centre du Montana. Ils n'ont pas trouvé beaucoup d'or, mais de nombreux panners ont remarqué des cailloux bleu vif dans le ruisseau et une formation rocheuse inhabituelle de quelques pieds de largeur coupant une unité de calcaire dans la partie inférieure du drainage.

Ces prospecteurs ne se rendaient pas compte que les cailloux bleus avaient la même teinte et la même saturation que les saphirs bleus les plus recherchés. Peut-être ont-ils entendu dire que les saphirs trouvés dans d'autres parties de l'État ne valaient pas la peine d'être collectés. Néanmoins, lorsqu'ils ont quitté Yogo Creek, ils se sont éloignés de ce qui serait plus tard décrit comme le plus grand gisement de saphir de l'hémisphère occidental.

En 1894, un propriétaire a envoyé une petite boîte de galets bleus de Yogo Creek à un chercheur d'or, qui ne savait pas quoi faire avec eux, alors il les a transmis à Tiffany's à New York. À cette époque, Tiffany était considérée comme l'autorité scientifique des pierres précieuses aux États-Unis. George Kunz, le gemmologue en chef de Tiffany, a appelé Yogo Sapphires "les plus belles pierres précieuses jamais trouvées aux États-Unis".

La formation rocheuse inhabituelle qui a coupé l'unité de calcaire a ensuite été déterminée comme étant une digue à pendage vertical de roche ignée contenant du saphir. À la surface, il a dégénéré en une boue molle favorisée par les gophers, dont les terriers ont rendu la digue facile à tracer à travers la surface du paysage sur une distance de quelques kilomètres.

Les saphirs de Yogo Gulch sont maintenant célèbres depuis plus de 100 ans. Des millions ont été produits et bien que les gisements aient été fortement prospectés, la production se poursuit aujourd'hui.

Les saphirs de yogo ont été produits à partir de dépôts rocheux et alluviaux et dans une large gamme de couleurs qui incluent les bleus, les bleu-verts, les verts, les roses, les rouges pâles, les violets, les jaunes et les oranges. Une grande partie de la production provient d'opérations d'excavation. Certains grenats de qualité gemme sont également produits à partir de dépôts alluviaux, mais la plupart sont de qualité industrielle.

En plus de la digue ignée de Yogo, les saphirs du Montana sont hébergés dans du schiste et du gneiss dans plusieurs parties de l'État. Ces unités rocheuses sont rarement exploitées car elles sont très dures et coûteuses à creuser. De plus, les travaux d'excavation endommagent de nombreux saphirs.

Montana Moss Agate: Peut-être la variété d'agate la plus connue du Montana est "Montana Moss". C'est une agate claire à orange à brune qui contient des dendrites moussues noires causées par des inclusions d'oxyde de manganèse.

Montana Moss Agate

La Montana Moss Agate est une calcédoine transparente à translucide trouvée dans le bassin de la rivière Yellowstone, dans le sud-est du Montana. Il est souvent clair mais peut avoir une couleur de base translucide blanche, grise, jaunâtre ou brun rougeâtre. Un matériau similaire se trouve dans le nord du Wyoming et il est souvent appelé «Montana Moss Agate».

Montana Moss tire son nom de ses inclusions dendritiques noires à moussues à géométriques. Cette apparence distinctive est ce qui rend la Montana Moss Agate reconnaissable et populaire. On pense que les inclusions noires sont un oxyde de manganèse. On pense que la couleur brun rougeâtre de certains spécimens est causée par de petites quantités d'oxyde de fer dans l'agate.

Ces nodules d'agate se sont formés dans les cavités et les vides du substratum rocheux igné et des chutes de cendres qui se produisent dans cette zone. Les nodules ont souvent des bandes concentriques avec parfois des centres drusy. Ils sont beaucoup plus résistants aux intempéries que le substratum rocheux, ce qui les concentre dans les sols et les graviers des cours d'eau.

Montana Moss est une agate abondante. Il se produit sur une vaste zone géographique au lieu d'un seul gisement. Cette large distribution a été créée par l'activité magmatique et hydrothermale régionale de la région de Yellowstone.

Agate à tête sèche: L'agate à tête sèche est une matière d'agate populaire trouvée dans la région de Bighorn Canyon, dans l'est du Montana. Il est connu pour ses nodules avec des bandes de fortification orange, rouges, brunes, blanches et parfois roses entourées d'une matrice brun foncé contrastante, souvent avec des cavités centrales drusy.

Agate à tête sèche

L'agate Dryhead est l'une des plus belles agates du monde. Il se trouve dans une région du sud-est du Montana délimitée par les montagnes Big Horn, les montagnes Pryor et la rivière Big Horn. Dans cette zone, des nodules d'agate de forme ovale flottent dans le sol et dans les sédiments des cours d'eau.

La qualité des nodules varie. La plupart ne font que quelques centimètres de diamètre. Certains des meilleurs ont une croûte épaisse brun chocolat et un intérieur en agate fortifiée. Les bandes d'agate dans les fortifications peuvent être de couleur blanche, jaune, orange, rose, rouge ou brune. Les centres peuvent être en agate solide, en quartz drusy ou creux. Les spécimens de qualité inférieure peuvent être grossiers ou avoir de la calcite mélangée à l'agate. Ceux avec des zones épaisses d'agate à bandes colorées produisent les meilleurs cabochons. Avant de couper un en dalles, vous devez savoir que de nombreux collectionneurs d'agate naturelle paieront un prix spectaculaire pour eux. Des centaines de dollars sont souvent payés pour la moitié d'une agate à tête sèche sciée et polie qui ne fait que quelques pouces de diamètre.

Les zones où les meilleures agates sont connues ont été exploitées par des individus au cours des années 1950, 1960 et 1970. Dans les années 80, certaines zones étaient ouvertes aux collectionneurs sur une base minière. Aujourd'hui, très peu de nouvelle Dryhead Agate entre sur le marché lapidaire. Ce qui est actuellement vendu provient principalement d'anciens stocks.

Montana Moss Agate: Quelques agates Montana Moss de différentes formes et tailles. Certains des cabochons de la photo ci-dessus montrent d'intéressantes inclusions moussues. D'autres présentent les bandes orange-brun communes aux agates trouvées dans les graviers de la rivière Yellowstone et de ses affluents dans la partie sud-est de l'État. Certains d'entre eux ont ces deux caractéristiques.

Des diamants dans le Montana?

En 1990, un diamant de quatorze carats, l'un des plus célèbres découverts en Amérique du Nord, a été trouvé au Montana. Il a été trouvé par Darlene Dennis, qui se promenait sur une route rurale près de la communauté de Craig dans le comté de Lewis et Clark. Il a été nommé «diamant Lewis et Clark» d'après le comté dans lequel il a été trouvé.

La pierre était un cristal octaédrique arrondi sans pointes ni arêtes vives. Elle l'a vendu à une galerie de New York pour 80 000 $. La pierre a attiré beaucoup d'attention sur la zone où elle a été trouvée, mais à ce jour, personne n'a identifié une source viable de diamants dans la région.

De petits diamants, diatrèmes, kimberlites et minéraux indicateurs de diamants ont été trouvés à de nombreux endroits dans le Montana. Aucun d'eux n'a conduit au développement d'une mine ou à une exploration commerciale à grande échelle.

Trouvez vos propres joyaux du Montana

Si vous aimez les gemmes et les minéraux, vous pourriez profiter d'une visite sur un site minier payant. Ce sont des sites miniers que vous pouvez visiter, payer des frais, rechercher des gemmes ou des minéraux et garder tout ce que vous trouvez. Le site Web RockTumbler.com contient une liste de sites d'extraction minière au Montana et dans d'autres États.